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Deux équipes de l’INRS unissent leurs forces et développent un nouveau procédé écologique pour dégrader l’atrazine

Décontaminer les eaux polluées par des pesticides

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15 janvier 2020 // par Audrey-Maude Vézina
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L’atrazine est l’un des pesticides les plus utilisés en Amérique du Nord. Les professeurs My Ali El Khakani et Patrick Drogui, chercheurs à l’INRS ont mis au point une nouvelle méthode pour le dégrader grâce à un procédé combinant un nouveau matériau et la lumière du soleil.
 
 

L’atrazine se retrouve partout dans l’environnement, jusque dans l’eau potable des milliers de personnes à travers le pays. Les traitements traditionnels des eaux potables et usées ne réussissent pas à dégrader efficacement ce pesticide. Des procédés plus récents montrent une meilleure efficacité, mais ils font appel à des produits chimiques qui peuvent laisser des sous-produits toxiques dans l’environnement.

 

Le professeur My Ali El Khakani, expert en matériaux nanostructurés, du Centre Énergie Matériaux Télécommunications de l'INRS et le professeur Patrick Drogui, spécialiste en électrotechnologies et traitements des eaux, du Centre Eau Terre Environnement de l'INRS, ont joint leurs forces pour développer un nouveau procédé écologique de dégradation de l’atrazine qui s’affranchit au maximum des produits chimiques.

 

« En travaillant ensemble, on est arrivé à développer un procédé de traitement des eaux auquel on ne serait jamais arrivé séparément. C’est la grande valeur ajoutée de l’interdisciplinarité en recherche », rapporte le professeur El Khakani, auteur principal de l’étude dont les résultats ont été publiés le 15 janvier dans la revue Catalysis Today

 

Les chercheurs utilisent un procédé existant, appelé photo-electro-catalyse ou PEC, qu’ils ont optimisé pour la dégradation de l’atrazine. Le processus fonctionne avec deux photoélectrodes (électrodes sensibles à la lumière) qui portent des charges opposées. Sous l’effet de la lumière et d’un potentiel électrique, ce procédé génère des radicaux libres à la surface des électrodes. Ce sont les oxydants les plus puissants que l’on puisse utiliser pour le traitement des eaux. Ces derniers interagissent avec les molécules d’atrazine et les dégradent. « L’utilisation de radicaux libres est avantageuse, car elle ne laisse pas de sous-produits toxiques comme le ferait le chlore. Ils sont très réactifs et instables. De plus, ils disparaissent rapidement, car leur durée de vie est très courte », explique le professeur Drogui, coauteur de l’étude.
 

 

Les défis des matériaux

Le professeur My Ali El Khakani
Le professeur My Ali El Khakani

Pour fabriquer les photoélectrodes, le professeur El Khakani a choisi l’oxyde de titane (TiO2), une substance abondante dans la nature, très stable chimiquement, et souvent utilisée comme pigments dans la peinture blanche ou dans certaines crèmes solaires. Habituellement, ce matériau semi-conducteur transforme l’énergie lumineuse fournie par les rayons UV en charges actives. Pour profiter de la totalité du spectre solaire, c’est-à-dire la lumière visible en plus des UV, le professeur El Khakani devait rendre le TiO2 sensible à la lumière visible du soleil. Pour ce faire, son équipe a modifié l’oxyde de titane à l’échelle atomique en y incorporant des atomes d’azote et de tungstène par un procédé plasma. Ce dopage diminue l’énergie des photons requise pour le déclenchement de la PEC.  

 
Le professeur El Khakani a aussi dû relever un défi d’espace. Puisque la PEC se produit à la surface des électrodes, le traitement d’un grand volume requiert une grande surface active. Pour ce faire, l’équipe du professeur El Khakani s’est tournée vers le pouvoir de la nanostructuration de la surface des photoélectrodes.
 
 

L’efficacité et ses limites

Le professeur Patrick Drogui
Le professeur Patrick Drogui

Une fois les photoélectrodes élaborées et intégrées dans un réacteur PEC, l’équipe du professeur Drogui a optimisé le procédé PEC. Elle a d’abord utilisé des échantillons d’eau déminéralisée à laquelle l’atrazine est ajoutée. La PEC avec la photoélectrode éliminait environ 60 % du pesticide après 300 minutes de traitement. Les chercheurs sont ensuite passés aux échantillons d’eaux récupérés dans la rivière Nicolet (QC, Canada) à proximité des zones de cultures intensives de maïs et de soja où les herbicides sont souvent utilisés.

 

En utilisant les échantillons d’eaux réelles, seulement 8 % de l’atrazine était dégradée initialement. Ce faible pourcentage découle de la présence de particules en suspension qui empêchent une bonne partie de la lumière de se rendre à la photoélectrode. De plus, les espèces présentes dans la solution peuvent s’attacher à l’électrode et réduire ainsi son efficacité.

 

En capitalisant sur son expertise dans la décontamination des eaux, l’équipe professeur Drogui a procédé à des traitements préalables basés sur la coagulation et la filtration de certaines espèces avant d’appliquer l’approche PEC. Ils ont ainsi réussi à dégrader 38 à 40 % de l’atrazine dans les échantillons réels.

 

L’efficacité du traitement reste relativement faible en comparaison avec l’eau synthétique, car les eaux réelles contiennent des bicarbonates et des phosphates qui piègent les radicaux libres et les empêchent de réagir avec l’atrazine. « Le traitement préalable par coagulation chimique aide à éliminer les phosphates, mais pas les bicarbonates. On pourrait ajouter du calcium pour les faire précipiter, mais on veut réduire au minimum l’utilisation des produits chimiques », rapporte le professeur Drogui.

 

Selon les chercheurs, leur procédé PEC optimisé pourrait donc être utilisée comme traitement tertiaire, après avoir retiré les particules en suspension et les espèces coagulables. Il faut toutefois passer par une étape de démonstration préindustrielle avant de penser à une utilisation à grande échelle. Enfin, la PEC a été employée pour dégrader l’atrazine, mais les deux équipes continuent leur collaboration pour s’attaquer à d’autres polluants émergents, et aux résidus des antibiotiques dans l’eau.

 

 

Au sujet de l’étude

L’article Photo-electrocatalytic oxidation of atrazine using sputtured deposited TiO2:
WN photoanodes under UV/visible light, publié dans la revue Catalysis Today, présente les résultats des travaux de recherche réalisés par Simon Komtchou, Nazar Delegan, Ahmad Dirany, Patrick Drogui, Didier Robert et My Ali El Khakani. La recherche a bénéficié du soutien du Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada (CRSNG), des Fonds du Ministère des relations internationales, francophonie et commerce extérieur (MRIFCE) du Québec et des Fonds de recherche du Québec - Nature et technologies (FRQNT) à travers leur regroupement Plasma-Québec. DOI : https://doi.org/10.1016/j.cattod.2019.04.067

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